Jonge ondernemers ontwikkelen drones voor in kassen

Joop van Vlerken
Glastuinders hebben een dagtaak aan het controleren van hun gewassen op onder andere ziekten. Dat moet toch anders kunnen, dacht een groep studenten van de opleiding Aeronautical Engineering aan de Hogeschool Inholland. Hun idee - drones inzetten om de gewassen in kassen te monitoren – blijkt aan te slaan.

Na een opstartfase is het schoolproject uitgegroeid tot een serieus onderzoeksproject, waarbij 20 bedrijven, 36 studenten en docenten van verschillende opleidingen betrokken zijn. De vier studenten zijn inmiddels jonge ondernemers en hebben hun eigen bedrijf opgericht: Applied Drone Innovations. Zij willen dit jaar nog een product ontwikkelen waarmee ze winst kunnen maken. 

Drones kunnen van grote waarde zijn voor het detecteren van problemen met gewassen in kassen. Dat blijkt uit het HiPerGreen-project van de startup Applied Drone Innovations (ADI). Achter het bedrijf zitten vier jongens met een passie voor drones vertelt een van de jonge ondernemers, de Fransman Lucien Fesselet. 'We vonden drones al leuk en wilden er voor de minor engineering entrepreneurship van onze studie Aeronautical Engineering iets mee doen. Bunnik Plants had een vraag bij Inholland neergelegd of studenten konden onderzoeken of er een manier was om feromonen te ontdekken in kassen. Die vraag bleek te ingewikkeld, maar zo is wel het idee voor de toepassing van drones in kassen geboren.' 

Geen gps

Dat eerste idee ontstond in 2016. De studenten Aeronautical Engineering Bram Sanders, Chris Ramsey, Lucien Fesselet en Will Simmonds ontwikkelden sindsdien een drone die in een kas kan vliegen. Dat was geen eenvoudige opgave verzekert Cock Heemskerk, lector Robotica bij Inholland. “Een drone werkt normaal op gps, maar in een kas kan dat niet. De jongens hebben dus zelf software geschreven om locatie- en plaatsbepaling in een kas mogelijk te maken.” De mogelijkheden van drones in kassen zijn groot, denkt Heemskerk. Hij noemt als voorbeeld het detecteren van schimmelinfecties bij orchideeën. “Als de drone deze infecties kan constateren, scheelt dat de agrariër veel werk, en het geeft minder uitval.” Daarnaast scheelt het hem geld en bestrijdingsmiddelen.

Award

Heemskerk raakte onder de indruk van het project ‘Drones in de kas’ van de vier studenten toen zij de Wij Inholland award 2016 in de wacht sleepten. Hij hielp de studenten bij het aanvragen van een subsidie om een doorstart van het project mogelijk te maken. Met een begroting van 600.000 euro en een looptijd van twee jaar ondersteunt door een RAAK MKB-subsidie heeft ADI samen met Inholland een tweejarig onderzoeksproject 'HiPer Green' (High Precision Greenhouse Farming) opgezet waarbij studenten van Inholland het dronegebruik bij telers in het Westland en Oostland gaan onderzoeken. 

Praktijk

Fesselet vertelt dat inmiddels 36 studenten en 20 bedrijven bij het project betrokken zijn. 'Ook werken er docenten van verschillende opleidingen aan dit project. Zij hebben het project geïntegreerd in hun onderwijsprogramma. Via hen rekruteren we studenten uit verschillende studierichtingen. Zij kunnen zo kennis in de praktijk testen.'

Omdat aan het project verschillende opleidingen deelnemen, is het niet altijd makkelijk om elkaar te begrijpen, vertelt Fesselet. 'Een student Tuinbouw & Agribusiness heeft andere kennis en spreekt een andere ‘taal’ dan een student Aeronautical Engineering. Daarom hadden we soms wel communicatiebarrières te slechten, maar tot nu toe begrijpen we elkaar meestal.'

Omzetverbetering

De berekening of een drone voor dergelijk werk rendabel is, is gedaan door studenten van het domein Business, Finance & Law van Hogeschool Inholland. Heemskerk: 'Zij hebben verschillende teelten bestudeerd en concluderen dat het lucratief zou zijn om met de drone schimmels bij orchideeën te detecteren. Daarvoor hebben ze onderzocht wat de typische uitval is door de schimmelinfectie en hoe vaak de agrariër door de kas loopt om de ziekte in de hand te houden. Daaruit rolde dat een serieuze omzetverbetering mogelijk zou zijn door de inzet van drones.'

'We willen binnen een jaar een rendabel product ontwikkelen. Dit is een minimale eerste versie van het product, waarmee de jonge ondernemers winst kunnen maken.' Ook Fesselet heeft vertrouwen in zijn bedrijf. 'Wij zijn absoluut betrokken om van dit project een zakelijk succes te maken, zodat we er uiteindelijk van kunnen leven', besluit hij.